Qué es el mercantilismo

El mercantilismo fue una política económica que se desarrolló en Europa durante el siglo XVI, que adquirió su verdadero significado en la segunda mitad del siglo XVII, durante el edad moderna, convirtiéndose en la teoría predominante hasta el XVIII.

La política económica conocida con el nombre de mercantilismo tuvo una gran influencia en la consolidación de los Estados modernos europeos.

En el mismo seno del sistema feudal, comienza a nacer un nuevo sistema económico: el capitalismo vinculado al gran movimiento y acumulación de capital en torno al comercio colonial, que se consolidará definitivamente con la Revolución Industrial.

En Europa, en el campo político, el fraccionamiento característico de la Edad Medieval dará paso a la aparición de poderosos estados nacionales, regidos por gobiernos más fuertemente centralizados.

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Son las monarquías autoritarias y absolutas que, ante la necesidad de numerario para afrontar sus crecientes gastos (ejército, burocracia, diplomacia …) se ven obligadas a recurrir a los empréstitos que los banqueros europeos ponían a su alcance.

La práctica económica mercantilista se basaba en dos principios fundamentales. Lo primero que era que la riqueza de un Estado dependía de la cantidad de metales preciosos de que dispusiera.

El segundo formulaba que para conseguirlos había que promover el comercio exterior y mantener, en todo momento, una balanza de pagos positiva.

Con estas premisas, muchos estados europeos adoptaron una serie de medidas prácticas: incentivar la producción industrial (mediante privilegios fiscales, prioridad en el aprovisionamiento de materias primas, etc.), facilidades a la exportación y freno a la importación mediante la manipulación los derechos de aduana.

Es decir, el mercantilismo sugiere que el gobierno de un Estado debe aplicar una política proteccionista sobre su economía, favoreciendo la exportación y desfavoreciendo la importación , sobre todo a través de la imposición de aranceles.

Es, pues, un sistema de análisis de los flujos económicos muy simplificado donde no se tiene presente el papel que desempeña el sistema social.

El mercantilismo, un cambio radical

La nueva concepción económica conocida con el nombre del mercantilismo marcó el fin de la preeminencia del cristianismo en la definición de la política económica que, inspirada en Aristóteles y en Platón, rechazaba la acumulación de riquezas y los préstamos con interés que se vinculaban al pecado de usura .

Y es que antes del mercantilismo, los estudios económicos europeos más importantes habían sido las teorías de la escolástica medieval. El objetivo de estos pensadores era encontrar un sistema económico que fuera compatible con las doctrinas cristianas sobre la piedad y la justicia.

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Se centraban principalmente en las cuestiones microeconómicas y en los intercambios locales entre individuos. El mercantilismo, por su parte, estaba alineado con las otras teorías e ideas que estaban reemplazando el punto de vista medieval.

El cambio radical de la Edad Moderna consiste en que las cuestiones económicas dejan de pertenecer a los teólogos . La Edad Moderna marca, pues, un giro e inicia la progresiva autonomía de la disciplina económica de la moral y de la religión.

Esta ruptura se realizará consejeros de los gobernantes y comerciantes. Esta nueva disciplina llegará a ser una verdadera ciencia económica con la fisiocracia.

Entre los muchos autores mercantilistas, hay que destacar a Martín de Azpilicueta ( 1492 – 1586 ), en Tomás de Mercado ( 1525 – 1575 ), Jean Bodin ( 1530 – 1596 ), Antoine de Montchrétien ( 1576 – 1621 ), o en William Petty ( 1623 – 1687 ).

En el ámbito gubernamental, el mercantilismo llevó los primeros casos de intervencionismo y fue en este periodo que se estableció gran parte del sistema capitalista moderno.

Internacionalmente, el mercantilismo sirvió indirectamente para impulsar muchas de las guerras europeas y fundamentó del imperialismo europeo, dado que las grandes potencias de Europa luchaban por el control de los mercados disponibles en todas partes.

En la Edad Moderna aparecieron diferentes escuelas europeas de pensamiento económico mercantilista entre las que se puede distinguir el bullionisme (o “mercantilismo español”), que propugna la acumulación de metales preciosos; el colbertisme (o “mercantilismo francés”), que por su parte se inclina hacia la industrialización ; y el comercialismo (o “mercantilismo británico”), que ve en el comercio exterior la fuente de riqueza de un país.

La confianza en el mercantilismo comenzó a decaer a finales del siglo XVIII , cuando las teorías de Adam Smith y de otros economistas clásicos fueron ganando peso dentro del imperio Británico , y en menor grado en el resto de Europa.

Adam Smith, criticó con dureza las prácticas mercantilistas en su obra Una investigación sobre la naturaleza y causas de la riqueza de las naciones (más conocida como La riqueza de las naciones ), donde calificó el mercantilismo de una “economía al servicio del Príncipe “.

La excepción a las prácticas mercantilistas las encontramos en Alemania , donde la Escuela Histórica de Economía fue la más importante durante el siglo XIX y principios del XX ) y los Estados Unidos de América que se adhirieron al régimen económico llamado ” sistema americano “(una forma de neomercantilisme) fundamentado en los autores Alexander Hamilton , Henry Clay , Abraham Lincoln y por lo que más tarde serían las ideas económicas del Partido Republicano , que a su vez se reflejaron en las políticas de los historicistas alemanes y economistas como Friedrich List.

El New Deal americano, con la crisis de los años 1930 , cambiará totalmente el pensamiento económico.

Actualmente la teoría mercantilista es rechazada por la mayoría de los economistas, si bien algunos de sus elementos son vistos a veces de forma positiva por otros como Ravi Batra , Pat Choate , Eammon Fingleton, o Michael Lind.

La doctrina económica mercantilista

El mercantilismo como conjunto de ideas económicas

ideas mercantilismoCasi todos los economistas europeos entre el año 1500 y el año 1750 se consideran actualmente mercantilistas. Sin embargo, en la Edad Moderna, los autores no se sintieran partícipes de una sola ideología económica. Incluso el término mercantilismo fue forjado por Victor Riquetti , Marqués de Mirabeau el 1763 , y fue popularizado por el Adam Smith el 1776 .

De hecho, Adam Smith fue la primera persona en organizar formalmente muchas de las contribuciones de los mercantilistas en su libro La riqueza de las naciones.

La palabra procede de la palabra latina mercari , que tiene el mismo sentido en catalán: mercantil , es decir, de llevar a cabo un negocio, y que proviene de la raíz merx que significa mercancía. Fue empleada, inicialmente, sólo por los críticos a esta teoría como Mirabeau y Smith, pero pronto fue adoptada por los historiadores.

El mercantilismo no puede ser considerado como una teoría unificada de la economía porque, en realidad, no hubo escritores mercantilistas que presentasen un esquema general de lo que sería una economía ideal y enfocaron su atención en un área específica de la economía , a diferencia de lo que Adam Smith haría más adelante para la economía clásica.

Por lo tanto, fue después del periodo mercantilista que los estudiosos integraron las diversas ideas en un cuerpo ideológico unificado, como por ejemplo Eli F. Heckscher quien ve en los escritos de la época a la vez un sistema de poder político, un sistema de reglamentación de la actividad económica, un sistema proteccionista y también un sistema monetario con una teoría de la balanza comercial.

De todos modos, algunos teóricos rechazan completamente la idea de una teoría mercantilista, argumentando que da “una falsa unidad a hechos dispares”.

El historiador del pensamiento económico Mark Blaug hace notar que el mercantilismo fue calificado con el paso del tiempo como “molesto equipaje”, “diversión de historiografía”, y “gigantesco globo teórico”.

Hasta cierto punto la doctrina mercantilista hacía imposible que existiera una teoría general económica. Los mercantilistas veían el sistema económico como una especie de juego de suma cero, donde la ganancia de una de las partes suponía la pérdida de otra, o siguiendo la famosa máxima de Jean Bodin “no hay nada que gane nadie que un otro no pierda ” ( Los Seis libros de la República ).

Por lo tanto, cualquier sistema que beneficiara a un grupo, por definición, también hacían daño a otro u otros, y no existía la posibilidad de que la economía maximizara la riqueza común, o el bien común.

Parece que los escritos mercantilistas hubieran hecho para justificar a posteriori unas prácticas, más que para evaluar su impacto y determinar la mejor manera de llevarlas a cabo.

El mercantilismo es, por tanto, una doctrina o política económica que surge en un periodo intervencionista y describe un credo económico que prevaleció en la época de nacimiento del capitalismo , antes de la Revolución Industrial.

Las primeras teorías mercantilistas desarrolladas a principios del Siglo XVI estuvieron marcadas por bullionisme (del inglés bullion : oro en lingotes). Según Adam Smith:

«La doble función que cumplen el Dinero, como instrumento de comercio y como medida de valor, ha producido de manera natural esta idea popular de que el Dinero hacen la riqueza, o que la riqueza consiste en la abundancia de oro y plata.

Se razona de la misma manera con respecto a un país. Un país rico es aquel en el que hay una buena cantidad de dinero, y el medio más sencillo de enriquecer su país es acumular el oro y la plata.

Debido al creciente éxito de estas ideas, las diferentes naciones de Europa se han dedicado, aunque sin demasiado éxito, buscar y acumular oro y plata de todas las maneras posibles.

España y Portugal, poseedores de las principales minas que proveen a Europa de estos metales, han prohibido su exportación amenazando con graves represalias, o la han sometido a enormes tasas.

Esta misma prohibición ha formado parte de la política de la mayoría de las naciones de Europa. Uno la encuentra incluso donde menos lo esperaría, en algunas antiguas actas del parlamento de Escocia, que prohíben, bajo fuertes penas, transportar oro y plata fuera del reino. La misma política se puso en marcha en Francia y en Inglaterra.»

Durante este periodo, importantes cantidades de oro y plata fluían desde las colonias españolas del Nuevo Mundo hacia Europa . Por los bullionistes, como Jean Bodin o Thomas Gresham , la riqueza y el poder del Estado se mide por la cantidad de oro que posee.

thomas gresham

Cada nación debe acrecentar sus reservas de oro tomándolas, si es necesario, de las otras naciones para que la prosperidad de un Estado se mide por la riqueza acumulada por el gobierno, obviando la renta nacional.

Este interés hacia las reservas de oro y de plata se explica en parte por la importancia de estas materias primas en tiempos de guerra, ya que los ejércitos, con muchos mercenarios, eran pagados con oro y, salvo los pocos países europeos que controlaban las minas de oro y de plata, la principal manera de obtener estos metales preciosos era mediante el comercio internacional.

Si un Estado exportaba más de lo que importaba, su “balanza del comercio” (lo que corresponde en nuestros días en la balanza comercial) era excedentaria, es decir, implicaba una entrada neta de dinero. En consecuencia, los mercantilistas se propusieron la meta económica de obtener un excedente comercial, al tiempo que se prohibió estrictamente la exportación de oro.

Finalmente, los bullionistes eran partidarios de tasas de interés elevadas para animar a los inversores a invertir su capital en el mismo país.
En el siglo XVIII se desarrolló una versión más elaborada de las ideas mercantilistas.

Por ejemplo, en Thomas Mun situó como principal objetivo el crecimiento de la riqueza nacional y, aunque seguía considerando que el oro era la riqueza principal, admitió la existencia de otras fuentes de riqueza, como las mercancías.

« “No es la gran cantidad de oro y plata lo que constituye la verdadera riqueza de un Estado, ya que en el mundo hay muy grandes que tienen abundancia de oro y de plata y que no se encuentran más cómodos, ni son más felices. la verdadera riqueza de un Reino consiste en la abundancia de las mercancías “»

El objetivo de obtener una balanza comercial positiva hizo que los estados se interesaran por la importación de mercancías de Asia para revenderlas después en el mercado europeo.

«”Y para dejar la cosa aún más clara, cuando decimos que 100.000 libras exportadas en efectivo pueden servir para importar el equivalente aproximado de 500.000 libras esterlinas en mercancías de las Indias Orientales, hay que entender que la parte de esta suma que puede llamarse con propiedad nuestra importación, si es consumida en el reino, tiene un valor de unas 120.000 libras esterlinas anuales.

De modo que el resto, es decir 380.000 libras, es mercancía exportada al extranjero bajo la forma de los nuestros tejidos, nuestro plomo, nuestro estanque, o de cualquier otro producto de nuestro país, con gran aumento del patrimonio del reino del tesoro, por lo que podemos concluir que el comercio de las Indias Orientales provee este fin.”»

Por tanto la nueva política económica rechazó la exportación de materias primas y, en cambio, incentivó su transformación en bienes finales para que constituían una importante fuente de riqueza.

En consecuencia, en lugar de favorecer la exportación masiva de lana de Gran Bretaña , la nueva generación de mercantilistas apoyó la prohibición total de exportarlas y propugnó el desarrollo de industrias manufactureras domésticas.

Como las industrias necesitaban capitales importantes durante el siglo XVIII se redujeron las limitaciones contra la usura. William Petty demostró que la tasa de interés era una compensación por las molestias ocasionadas al prestamista que se queda sin liquidez.

Una consecuencia de estas teorías fue la aparición de las Navigation Acts a partir del año 1651 , que dieron a los barcos ingleses la exclusiva en las relaciones entre el Reino de Gran Bretaña y sus colonias: mediante actos de navegación y guerras comercial, a finales de siglo XVII, los ingleses desplazaron los holandeses del papel de intermediarios en el comercio mundial.

Las consecuencias de las teorías mercantilistas en política interior estaban mucho más fragmentadas que sus aspectos de política comercial. Mientras Adam Smith afirmaba que el mercantilismo apelaba a controles económicos muy estrictos, los mercantilistas no se ponían de acuerdo, ya que algunos propugnaban la creación de monopolios y otras no.

Finalmente, otros criticaban el riesgo de corrupción y de ineficacia de estos sistemas, y muchos mercantilistas también reconocían que la instauración de cuotas y de control de precios propiciaba el mercado negro.

En cambio, la mayor parte de los mercantilistas estuvieron de acuerdo en la opresión económica de los trabajadores y de los campesinos que tenían que vivir con unos ingresos próximos al umbral de supervivencia.

Pensaban que unos mayores ingresos, tiempo libre, o una mejor educación favorecerían la pereza de la población y perjudicarían la economía. Estos pensadores vieron ventajas del hecho de disponer de mano de obra abundante caro las industrias y la ejército necesitaban mucha mano de obra, a la vez, para la economía, representaba salarios bajos que incitaban a trabajar.

Las leyes de pobres ( Poor Laws ) de Inglaterra persiguieron los vagabundos y hacer obligatorio el trabajo. El ministro de finanzas de Luis XIV, Jean-Baptiste Colbert , llegará a hacer trabajar a niños de seis años en las manufacturas del Estado.

La reflexión sobre la pobreza y su papel social en la Edad Moderna tomó importancia sobre todo después de la Reforma protestante caro Martín Lutero y Calvino tenían una concepción diferente de la predestinación y el triunfo personal.

Así, mientras que la concepción católica tradicional sancionaba el ocio y consideraba el trabajo como un castigo divino, las sociedades donde triunfó el protestantismo se adecuaron a los nuevos valores burgueses.

Los pobres, en la valoración católica tradicional, eran vistos cuanto más cercanos a Dios, y las instituciones caritativas no pretendían erradicar la pobreza, sino paliar sus efectos. Sin embargo Juan Luis Vives , en De subventione pauperum.

Sive de Humanes necessitatibus libri II (Los dos libros de la subvención a los pobres o de la necesidad humana. Brujas, 1525 ), consideraba necesario una reorganización de la beneficencia que ayudara a los verdaderos pobres y haz trabajar a quienes sólo son perezosos. Siguiendo sus ideas se organizó la actuación contra la pobreza en la ciudad de Brujas .

Época mercantilista

El concepto de mercantilismo se definió a partir de los grandes descubrimientos geográficos. Las nuevas rutas comerciales marítimas abiertas por los portugueses, entre el siglo XV y el año 1500 (fecha del descubrimiento de Brasil ), iniciaron una corriente de metales precisos desde los nuevos territorios hacia Europa , en particular tras el establecimiento de los virreinatos de nueva España y del Perú , por los castellanos que consideraron el mercantilismo sinónimo de riqueza mediante la acumulación de metales preciosos, principalmente oro y plata .

La economía europea fue modelada no sólo por los metales preciosos:

  • Los grandes descubrimientos geográficos,
  • El Renacimiento ,
  • La Reforma religiosa ,
  • La aparición del Estado moderno y
  • El régimen colonial , que significó la primera globalización o el “primer sistema-mundo “, según la expresión de Fernand Braudel .

Íntimamente conectado al surgimiento del Estado-nación moderno y basado en la existencia del binomio “metrópoli – colonias”, el mercantilismo asumió formas nacionales.

Por orden cronológico, durante los siglos XVI, XVII y XVIII, aparecieron las casas dinásticas que reinaron los actuales estados de Portugal , de España , de Inglaterra , de los Holanda , de Francia , de Dinamarca y de Suecia.

En este periodo, el mercantilismo evolucionó hacia una teoría y práctica económica, hasta el punto de que se habló por primera vez de políticas económicas y de normas económicas.

Al mercantilismo se le empezó a conocer con otras denominaciones: sistema mercantil, sistema restrictivo, sistema comercial, Colbertisme en Francia y cameralismo en Alemania .

Consecuencia de la expansión militar europea y del incipiente desarrollo manufacturero, que complementó la producción clásica de la agricultura, el mercantilismo incrementó notablemente el comercio internacional porque los mercantilistas fueron los primeros en identificar su importancia monetaria y política.

El mercantilismo se desarrolló en una época donde la economía europea estaba en transición desde el feudalismo hacia el capitalismo. Las monarquías feudales comenzaban a ser reemplazadas por estados modernos centralizados y monarquías absolutas en el continente europeo, mientras que Inglaterra y Holanda evolucionan hacia la monarquía parlamentaria.

Los cambios tecnológicos en la navegación y el crecimiento de los núcleos urbanos también contribuyeron decisivamente al rápido incremento del comercio internacional.

Otro cambio importante fue la introducción de la contabilidad moderna y las técnicas de doble entrada. La nueva contabilidad permitía llevar un seguimiento exhaustivo del comercio, contribuyendo a la fiscalización de la balanza comercial.

Tampoco se puede ignorar el impacto que supuso el descubrimiento de América. Los nuevos mercados y minas impulsaron el comercio exterior hasta cifras inimaginables que propiciaron, de rebote, un gran incremento de los precios que no fue interpretado correctamente.

Es significativo que la relación entre la llegada de metales preciosos americanos y la inflación europea del siglo XVI (un fenómeno a una escala hasta entonces desconocida) no fue plenamente establecido hasta las investigaciones de Earl J. Hamilton en una fecha tan tardía como en 1.934 ( el tesoro americano y la revolución de los precios en España, 1601/50 ).

En esta época se adoptaron también las teorías de la Realpolitik impulsadas por Nicolás Maquiavelo y la primacía del interés nacional en las relaciones internacionales. Esta concepción se integraba dentro de las teorías filosóficas de Thomas Hobbes.

Este punto de vista pesimista sobre la naturaleza humana también encajó con la mentalidad del puritanismo y su concepción del mundo, que inspiró parte de la legislación mercantilista más dura, como las Actas de Navegación ( Navigation Acts ) introducidas por el gobierno de Oliver Cromwell.

Las teorías mercantilistas

El pensamiento mercantilista se puede sintetizar a través de las nueve reglas de Von Hornick

  1. Que cada pulgada del suelo de un país se utilice para la agricultura, la minería o las manufacturas.
  2. Que todas las materias primas que se encuentren en un país se utilicen en las manufacturas nacionales, porque los bienes manufacturados tienen un valor añadido respecto a las materias primas.
  3. Que se fomente una población creciente y trabajadora.
  4. Que se prohíban todas las exportaciones de oro y plata y que todo el dinero estatales se mantengan en circulación.
  5. Que obstaculicen todo lo posible todas las importaciones de bienes extranjeros
  6. Cuando sea indispensable obtener determinadas importaciones se haga a cambio de otros bienes nacionales que no sean ni oro ni plata.
  7. Que en la medida de lo posible las importaciones se limiten a las materias primas que puedan terminarse en el mismo estado.
  8. Que se busquen constantemente las oportunidades para vender, a cambio de oro y plata, el excedente de manufacturas en los países extranjeros.
  9. Que no se permita ninguna importación si los bienes que se importan existen de manera suficiente y adecuada en el mismo territorio.

Sin embargo la política económica interna que defendió el mercantilismo estaba todavía más fragmentada que la internacional. Mientras que Adam Smith representaba un mercantilismo que apoyaba el control estricto de la economía, muchos mercantilistas no se identificaban.

A comienzos de la Edad Moderna era frecuente la imposición gubernamental de monopolios . Algunos mercantilistas apoyaban mientras otros veían la corrupción e ineficiencia de este sistema.

Sí que había acuerdo en oprimir económicamente a los trabajadores y los granjeros que habían de vivir al límite de la subsistencia. El objetivo era maximizar la producción , sin fijarse en el consumo interno. Pensaban que si estos grupos sociales tenían más dinero, tiempo libre o educación generaría pereza hacia el trabajo y dañaría la economía del país.

Finalmente, los estudiosos no se ponen de acuerdo sobre los motivos que llevaron al mercantilismo a convertirse en la teoría económica dominante durante dos siglos y medio.

Un grupo, representado por Jacob Viner , argumenta que el mercantilismo fue simplemente un sistema muy directo y sensato aunque se fundamentaba en una serie de falacias lógicas que no podían ser rebatidas en la época por falta de herramientas analíticas.

Otra escuela, apoyada por economistas como Robert B. Ekelund , entiende que el mercantilismo fue el mejor sistema posible caro las políticas mercantilistas fueron desarrolladas por comerciantes y por gobiernos que perseguían el objetivo de incrementar al máximo sus beneficios.

Por un lado, los empresarios se enriquecieron sin demasiado esfuerzo para que se beneficiaban de la existencia de monopolios, de prohibiciones a las importaciones y de la pobreza de los trabajadores. Por otra parte, los gobiernos obtuvieron ganancias del cobro de los aranceles y de los pagos de los mercaderes.

Si bien las ideas económicas más tardías fueron desarrolladas a menudo por académicos y filósofos, casi todos los escritores mercantilistas fueron comerciantes o personas con cargos en el gobierno.

El mercantilismo como proceso económico

Dentro de la doctrina económica mercantilista emergieron, de manera natural, tres cuestiones fundamentales:

  • El monopolio de la exportación.
  • El problema del cambio.
  • El problema de la balanza comercial.

En la obra The Circle of Commerce (El círculo del comercio, 1623 ), Edward Misselden desarrolló un concepto de balanza comercial expresado en términos de débito y crédito y periodicidad anual caro presentó el cálculo de la balanza comercial inglesa del día de Navidad del año 1621 al del 1622.

La idea mercantilista de “balanza de comercio multilateral” corresponde a la actual noción de “balanza de pagos” y se compone de cinco cuentas:

Balanza de comercio multilateral

  • Cuenta corriente (= balanza comercial)
    • Mercancías (A)
    • Invisibles (fletes, seguros, etc.) (A)
  • Cuentas de capital
    • A corto plazo (C)
    • A largo plazo (A)
  • Transferencias unilaterales (donaciones, ayuda militar, etc.) (A)
  • Oro (C)
  • Errores y Omisiones

Políticas mercantilistas

Las ideas mercantilistas fueron la ideología económica dominante en toda Europa al principio del Edad Moderna . Sin embargo, como conjunto de ideas no sistemáticas, su aplicación concreta difirió en cada país.

La Casa de Borbón en Francia

Jean Baptiste Colbert ministro francia

Jean-Baptiste Colbert, ministro francés de finanzas y mercantilista.

En Francia , el mercantilismo nace a principios del Siglo XVI , poco tiempo después del reforzamiento de la monarquía . El 1539 , un real decreto prohíbe la importación de mercancías textiles de lana provenientes de España y de Flandes.

El año siguiente se imponen restricciones a la exportación de oro. A lo largo del siglo se multiplicaron las medidas proteccionistas.

Jean-Baptiste Colbert , ministro de finanzas durante 22 años, fue el principal impulsor de las ideas mercantilistas, hasta el punto de que algunos autores hablan de colbertisme para designar el modelo mercantilista francés. Con Colbert, el gobierno francés se implicó en la economía para acrecentar las exportaciones.

Colbert eliminar los obstáculos al comercio, redujo las tasas aduaneras interiores y construyó una importante red de carreteras y canales. Las políticas desarrolladas por Colbert en conjunto resultaron eficaces y permitieron que la industria y la economía crecieran considerablemente durante este periodo.

Todo ello convirtió Francia en una de las grandes potencias europeas, si bien no equiparable al poder comercial de Inglaterra y de Holanda.

También es característico del colbertisme la decidida política de creación de Manufacturas Reales para fabricar productos estratégicos o de lujo (los Gobelins , para tapices y cristales).

Estos bienes fueron consumidos, en primer lugar, por la misma monarquía, y luego, por emulación, fueron consumidos por los estamentos acomodados.

En Inglaterra

En Inglaterra, el mercantilismo alcanza su apogeo durante el periodo llamado del Long Parliament ( 1640 – 1660 ). Las políticas mercantilistas también se aplicaron durante los periodos Tudor y Estuardo , especialmente con Robert Walpole como principal partidario.

El control del gobierno sobre la economía doméstica era menor que en el resto de Europa , debido a la tradición de la Common law y el progresivo poder del parlamento.

Los monopolios controlados por el estado habían extendido, especialmente antes de la primera revolución inglesa, a pesar de que a menudo eran cuestionados. Los autores mercantilistas ingleses estaban divididos sobre la cuestión de la necesidad de control de la economía interior.

El mercantilismo inglés adoptó, sobre todo, un control del comercio internacional. Se puso en marcha un amplio abanico de medidas para favorecer la exportación y penalizar la importación. Instauraron tasas aduaneras sobre las importaciones y subvenciones a la exportación.

Se prohibió la exportación de algunas materias primas. Las Navigation Acts ( Actas de Navegación ) prohibieron a los comerciantes extranjeros hacer comercio interior en Inglaterra.

Asimismo Inglaterra aumentó el número de colonias donde instauró normas para producir sólo materias primas y comerciar únicamente con la metrópoli. Esta política condujo a progresivas tensiones con los habitantes de estas colonias y fue una de las principales causas de la Guerra de Independencia de los Estados Unidos .

Sin embargo, estas prácticas políticas contribuyeron, en gran medida, a que Inglaterra se convirtiera en la mayor potencia comercial del mundo, y una potencia económica internacional.

En el interior, la transformación de nuevas tierras no cultivadas en terreno agrícola tuvo un efecto a largo plazo, hasta el punto que se proyectó el drenaje de la región de los fens , “pantanos” de la llanura de Bedford (Inglaterra).

Casa de Habsburgo o de Austria en España

La Casa de Habsburgo que había sucedido los Reyes Católicos desde la llegada de Carlos I de Castilla en 1517, imitó la Casa de Borbón en la creación de manufacturas.

Así creó las Reales Fábricas de productos de lujo (Porcelana del Buen Retiro, Cristal de la Granja, Real Fábrica de Tapices), de armas (Reales Fábricas de Artillería de Liérganes y La Cavada), y de artículos de gran consumo que se monopolizaban por el estado como el tabaco (la Real Fábrica de Tabacos de Sevilla y Fábrica de Tabacos de Madrid), el aguardiente y los juegos de cartas.

Pero el hecho más significativo en el orden económico fue la revolución de los precios, o inflación , que afectó a toda Europa desde el siglo XVI, y que tuvo su origen en la llegada a España de los metales preciosos de la flota de Indias. La reflexión sobre las causas del efecto inflacionista y las posibles soluciones produjo el primer pensamiento económico moderno.

En la inflación económica se sumó a las peticiones de orden económico de las Cortes de Castilla y de las de la Corona de Aragón . Castilla, desde la Baja Edad Media, había vivido un enfrentamiento entre los intereses vinculados a la exportación de la lana (la aristocrática de la Mesta , la alta burguesía de mercaderes de Burgos y las ferias y puertos conectados con Flandes ) y los vinculados a la producción interna de paños (la baja burguesía y el patriciado urbano de las ciudades de la Meseta, como Segovia y Toledo ). El enfrentamiento derivó en las guerras civiles de los Trastámara, y en la Guerra de las Comunidades.

Este modelo simplificado no esconde la confluencia de otros intereses personales, dinásticos, institucionales y estamentales. Entre los últimos destacaron el religiosos, minorías como los judíos y los conversos y el estamento más grande numéricamente, el campesinado.

La misma construcción de la monarquía autoritaria tiene mucho que ver con su habilidad para arbitrar estos conflictos socioeconómicos y su dimensión política.

La organización del monopolio del comercio americano, por medio de la Casa de Contratación de Sevilla, conjugado con los préstamos avanzados por los banqueros de la familia Fugger o de los genoveses, y los mecanismos de la deuda pública mostraron la difícil comprensión de los fenómenos económicos y como actuar políticamente.

Para la Casa de Austria era imprescindible el buen funcionamiento del complejo aparato militar, burocrático y financiero, pero los impuestos (unos del rey, otros del reino, otros de los municipios), las múltiples exenciones, y los derechos de los monarcas formaban un entramado caótico que dificultaba una política eficiente.

A los economistas hispánicos de los siglos XVI y XVII se les dio el nombre de arbitristas, por ser el arbitrio el nombre de la medida que el monarca podía tomar en beneficio del reino, y que los economistas solicitaban.

Lo fueron Tomás de Mercado , Sancho de Moncada y Martín de Azpilicueta, teólogos vinculados a la llamada Escuela de Salamanca; Luis Ortiz , “contador” de Hacienda, Martín González de Cellorigo , abogado de la Chancillería de Valladolid , Pedro Fernández de Navarrete , militar y gobernador de Guipúzcoa, Luis Valle de la Cerda , que propuso en 1600 la creación de los Montes de Piedad con el apoyo de las Cortes.

Sin embargo, en un contexto de crisis política y económica de la Monarquía Hispánica , fueron ridiculizados por proponer medidas extravagantes. Por ejemplo, Francisco de Quevedo en varias ocasiones los describió como causantes de toda clase de desgracias; como el caso de un bienintencionado arbitristas que, animado escribiendo sus teorías, no se da cuenta que se saca él mismo un ojo con la pluma.

Quevedo caracterizó magistralmente la percepción de fracaso económico, como parte de la más general decadencia española en su célebre poema:

« Nace en las Indias honrado,
Donde el mundo le acompaña.
Viene a morir en España
y es en Génova enterrado …
¡Poderoso caballero se Don Dinero!»

Posteriormente, su papel fue subvalorado por los primeros estudios de la historiografía económica española, como fue el caso de Manuel Colmeiro.

En el siglo XVIII, la herencia del arbitrismo se trasladó al proyecto ilustrado. Pero las medidas, muy ambiciosas, no fueron aplicadas: fue el caso del proyecto del catastro de la Ensenada en el reinado de Fernando VI , el del decreto de la abolición de la tasa de grano y libre comercio de grano de 1765 en el reinado de Carlos III … a finales del siglo XVIII, con el Antiguo Régimen en crisis, Pedro Rodríguez de Campomanes y Jovellanos propugnan ideas de política económica más cercanas a la fisiocracia y el liberalismo económico, pero tampoco consiguieron un desarrollo eficaz (fue el caso del proyecto de ley agraria y de la liberalización del comercio con América).

Por lo tanto, durante la crisis económica del siglo XVII se iniciaron diferentes políticas económicas sin mucha coherencia, incluso se realizaron alteraciones monetarias y fiscales que contribuyeron aún más a hundió la economía castellana.

El último rey de la Casa de Austria, Carlos II (1665-1700) era un disminuido mental incapacidad para el gobierno. El desbarajuste político y económico fue enorme y el país cayó, progresivamente, bajo la influencia de la Casa de Borbón que reinaba en Francia y que en 1701 se estableció en España y provocó la Guerra de Sucesión que finalizó con el ocupación borbónica de Barcelona el famoso 11 de septiembre de 1714.

Terminada la guerra, la nueva Casa reinante adoptó una serie de medidas mercantilistas de inspiración colbertista.

Otros estados europeos

Otros estados europeos también adoptaron tesis mercantilistas. Los Países Bajos, convertidos en el centro financiero de Europa gracias a su desarrollada actividad comercial, no restringir el comercio y sólo adoptaron algunas políticas mercantilistas. En la Europa Central y en Escandinava se desarrolló después de la Guerra de los Treinta Años ( 1618 – 1648 ).

Al Sacro Imperio Romagermànic se interesaron por estas ideas, pero la extensión y la relativa descentralización del Imperio hicieron difícil la adopción de medidas mercantilistas. En Prusia , el mercantilismo se desarrolló bajo el reinado de Federico el Grande.

Rusia bajo el reinado de Pedro el Grande quiso encauzarse sin demasiado éxito debido a la ausencia de un grupo significativo de comerciantes e industriales.

La batalla de Scheveningen , 10 de agosto de 1653 por Jan Abrahamsz Beerstraaten, hacia 1654 , representa la batalla final de la Primera Guerra Anglo-Holandesa.

Las ideas mercantilistas alimentaron períodos de conflicto bélico durante los siglos XVII y XVIII, ya que la concepción dominante fue que el stock de riqueza es fijo y, en consecuencia, la única forma de incrementar la riqueza de un estado es hacerlo en detrimento de otro.

Este nacionalismo económico ocasionó las guerras anglo-holandesa, la franco-holandesa y la franco-inglesa. También la concepción mercantilista contribuyó al desarrollo del imperialismo para que los estados que podían trataban de apoderarse de territorios donde conseguir materias primas a expensas de la economía interior.

Este comercio desigual creó monopolios, las primeras fueron las compañías holandesas de la VOC ( 1602 ) y la WIC ( 1621 ). Otras posteriores fueron la Compañía Británica de las Indias Orientales , la Compañía de la Bahía de Hudson , o la Compañía Francesa de las Indias Orientales.

Críticas

Gran parte de La Riqueza de las Naciones de Adam Smith es un ataque al mercantilismo.

Muchos estudiosos antes de que Adam Smith, como Dudley North , John Locke o David Hume , atacaron los fundamentos del mercantilismo por qué eran incapaces de concebir las nociones de ventaja competitiva y los beneficios del comercio.

Por ejemplo, Portugal era un productor mucho más eficiente de vino que Inglaterra, mientras que Inglaterra era, relativamente, más económico la producción textil.

En consecuencia, si Portugal se especializaba en vino e Inglaterra en textil, ambos estados saldrían beneficiados si comerciaban. Así pues la imposición de restricciones a la importación entre ambos estados acaban convirtiéndose en más pobres.

En las teorías económicas modernas, el comercio no se entiende como una suma cero entre competidores caro ambas partes pueden obtener beneficios; se trata de un juego de suma positiva.

David Hume apuntó la imposibilidad de conseguir el gran objetivo mercantilista de tener una balanza comercial positiva constante: a medida que los metales preciosos de las colonias entraban en las metrópolis, la oferta se incrementaba y el valor de estos bienes comenzaba a reducirse respecto a otros bienes de consumo.

Por el contrario, la exportación de metales preciosos hacía incrementar su valor en el lugar de origen hasta el punto de que no compensaría la exportación de bienes (que, recordemos, han incrementado el valor en el punto de origen) a un lugar donde el precio del bien ha disminuido.

Por tanto, la balanza comercial terminaría revirtiéndose sola. Así, pues, los mercantilistas no entendieron este axioma y, durante mucho tiempo, argumentaron que un incremento de la cantidad de dinero simplemente significaba que todo el mundo era más rico.

La crítica al mercantilismo también se extendió a la importancia que dio a los metales preciosos. Adam Smith apuntó que los metales preciosos eran exactamente iguales a cualquier otro bien de consumo y que no había ninguna razón para darle un tratamiento especial: el oro es un metal valioso simplemente porque es escaso.

La primera escuela que rechazó el mercantilismo fue la Fisiocracia , en Francia . Pero la sustitución de las teorías mercantilistas no se produjo hasta que Adam Smith publicó su obra Una investigación sobre la naturaleza y causas de la riqueza de las naciones en 1776.

Este libro mostró la concepción de lo que hoy llaman economía clásica . Smith dedicó una parte considerable del libro a rebatir los argumentos mercantilistas, si bien a veces son versiones simplistas o exageradas de sus pensamientos.

Los académicos están divididos a la hora de establecer una causa final para el mercantilismo. Los que creen que la teoría era simplemente un error deducen que fue reemplazada irreversiblemente a partir del momento en que las ideas de Smith fueron expuestas en público.

Mientras los que opinan que el mercantilismo fue una búsqueda de enriquecimiento para una parte de la sociedad entienden que sólo terminó cuando se produjeron cambios políticos. Por ejemplo, en el Reino Unido, el mercantilismo fue desapareciendo a partir del momento en que el Parlamento acaparó el poder que tenía el monarca para establecer monopolios.

En el Reino Unido, las regulaciones mercantilistas poco a poco fueron eliminadas a lo largo del siglo XVIII, y durante el siglo XIX el gobierno adoptó de forma abierta el libre comercio y las teorías económicas de Adam Smith.

En el continente europeo el proceso fue diferente: en Francia se mantuvieron las prerrogativas económicas de la monarquía absoluta hasta la Revolución Francesa , momento en el que finalizó el mercantilismo. En los territorios de la actual Alemania el mercantilismo continuó vivo hasta principios del siglo XX .

Legado

Teoría mercantilista

En el mundo anglosajón las críticas de Adam Smith al mercantilismo fueron aceptadas en el Imperio Británico, pero fueron rechazadas en los Estados Unidos por figuras importantes como Alexander Hamilton , Friedrich List , Henry Clay , Henry C. Carey y Abraham Lincoln.

Pero, en el siglo XX, la mayoría de economistas de ambos lados del océano Atlántico llegaron a aceptar que en algunas áreas las teorías mercantilistas eran correctas. El apoyo más importante al mercantilismo acudió del economista John Maynard Keynes.

Adam Smith rechazó el énfasis que los mercantilistas habían dado a la cantidad de dinero argumentando que los bienes, la población y las instituciones eran las causas reales de la prosperidad. Keynes, en cambio, argumentó que la cantidad de dinero en circulación, la balanza comercial y los tipos de interés tenían una gran importancia.

Punto de vista que, después, fue la base del monetarismo , aunque actualmente sus defensores rechazan muchos de los postulados de la teoría económica keynesiana.

Keynes también mencionó que el enfoque de los metales preciosos fue razonable en su época, a inicios de la edad moderna: en una época donde no existía el papel moneda , un incremento de los metales preciosos y de las reservas del Estado era la única forma de incrementar la cantidad de dinero en circulación.

Adam Smith, por otra parte, rechazó el énfasis del mercantilismo hacia la producción , argumentando que la única forma de hacer crecer la economía era a través del consumo (que, a su vez, impulsa la producción de bienes). Sin embargo, Keynes defendió que la producción era tan importante como el consumo.

Keynes y otros economistas de su época también retomaron la importancia que tenía la balanza de pagos. Y como desde los años 30 del siglo pasado todos los estados han controlado las entradas y salidas de capital, la mayoría de los economistas están de acuerdo en que una balanza de pagos positiva es mejor que una negativa para la economía estatal. Keynes también retomó la idea de que el intervencionismo del gobierno es una necesidad económica.

Sin embargo, si bien las teorías económicas de Keynes tuvieron un gran impacto, no lograron rehabilitar la palabra “mercantilismo”, que actualmente sigue teniendo connotaciones negativas y se emplea para atacar medidas de política proteccionistas.

Por otro lado , las similitudes entre el keynesianismo y las ideas de sus sucesores con el mercantilismo, a veces, han hecho que sus detractores las categorizaran como neomercantilisme. Y algunos sistemas económicos modernos copian algunas de las recetas mercantilistas como, por ejemplo, en Japón donde a veces también es calificado de neomercantilista.

Un último aspecto de debate entre Adam Smith y los mercantilistas fue alrededor del método de estudio. Los mercantilistas fueron, generalmente, mercaderes o funcionarios del gobierno que tenían una gran cantidad de datos de fuentes primarias sobre el comercio y las empleaban en sus investigaciones y escritos.

William Petty , un mercantilista importante, es a menudo considerado el primer economista a hacer un análisis económico empírico . Adam Smith rechazó este método de razonamiento inductivo: pensaba que lo correcto era el razonamiento deductivo . Actualmente se acepta que ambos métodos pueden ser correctos.

Práctica mercantilista

Las políticas mercantilistas proteccionistas tuvieron un impacto positivo en el Estado de que las ponía en marcha. En Inglaterra, el mismo Adam Smith, sin importarle la contradicción en que incurría al patrocinar el libre comercio para los demás y no para sí mismo, elogió las Actas de Navegación inglesas por haber expandido la flota mercante inglesa y haber convertido el Reino Unido en una potencia naval y económica.

Y es que algunos economistas, como Friedrich List , argumentaron que el proteccionismo es bueno para industrias en desarrollo.

La adopción de la política de libre mercado por parte de Inglaterra estaba muy avanzada hacia el año 1860 cuando ya había eliminado los últimos vestigios del mercantilismo.

En Inglaterra se retiraron las regulaciones industriales, los monopolios y los aranceles cuando tuvo una industria y una flota mercante sin competencia. Justo en ese momento, cuando era la gran beneficiada, Inglaterra se convirtió en la gran defensora y propagandista de la política de libre comercio. Después de la Primera Guerra Mundial , con la segunda revolución industrial en marcha y con competidores serios, dejó de serlo.

En consecuencia, la práctica política y la teoría económica no siguieron los mismos caminos: si el pensamiento económico del siglo XIX estuvo dominado por la escuela de economía clásica y por la de economía neoclásica, más bien favorables al libre comercio, la práctica política estuvo influenciada durante mucho tiempo por concepciones mercantilistas.

Como explica el historiador Paul Bairoch , entre el 1815 y el 1913 , el mundo occidental es “un océano de proteccionismo rodeado de algunos islotes liberales”.

Neomercantilismo

Tras el final de la Segunda Guerra Mundial , se asiste a una liberalización continua del comercio mundial bajo el impulso de las grandes instituciones librecambistas como la Organización Mundial del Comercio (OMC), el Banco Mundial o el Fondo Monetario Internacional (FMI).

Sin embargo algunos economistas como Paul Krugman opinan que estas instituciones están guiadas por un “mercantilismo ilustrado”, que no intenta favorecer los principios del librecambismo, sino favorecer las concesiones comerciales mutuamente ventajosas.

Este un “mercantilismo ilustrado”, por ejemplo, se pusieron de manifiesto en las negociaciones entre países pobres y ricos en la OMC de la cumbre de Cancún en 2003.

Daniel Cohen argumentó que si las negociaciones anteriores habían tenido éxito había sido gracias a los compromisos ya las concesiones recíprocas y equitativas donde, por ejemplo, los estados ricos aceptaban liberalizar el sector textil a cambio de ventajas en materia de servicios financieros concedidos por los países en vías de desarrollo.

Después de la cumbre de Cancún del año 2.003 , las negociaciones entre países ricos y pobres se focalizan en el comercio agrícola y una estrategia de “juego de suma cero”: “nuestros agricultores o vuestros”, como si las ganancias de unos significaran pérdidas para otros.

Otros economistas radicales afirman que estas organizaciones, con la excusa del librecambismo, imponen la forma de comercio internacional que desean las grandes potencias económicas que las controlan.

El término neomercantilisme sirve para designar, casi siempre de forma peyorativa, las políticas contemporáneas que recuerdan las de los mercantilistas del siglo XVIII. Consisten básicamente en medidas proteccionistas o en políticas comerciales agresivas en las que el Estado se implica para fomentar la competitividad de las empresas nacionales.

En el contexto de la globalización , el neomercantilisme se fundamenta en el concepto de “competencia mundial”, que viene a ser una “guerra económica” entre Estados. La protección a las empresas nacionales y el apoyo a su competitividad en los mercados mundiales es provechosa para la economía nacional.

De esta manera algunas grandes potencias son acusadas de neomercantilista cuando apoyan su agricultura o en su industria nacional por medio de subvenciones y de encargos estatales, a la vez que imponen restricciones, tasas y normas a la importación para proteger el mercado interior.

Por ejemplo, para proteger la economía interna, el Tribunal de Justicia de las Comunidades Europeas , el 13 de marzo de 1968 , sancionó, en materia de política agraria común, un derecho de aduana sobre los productos procedentes de terceros Estados.

Actualmente sigue existiendo una tarifa exterior común que provoca discusiones entre los países miembros de la Unión Europea y la Organización Mundial de Comercio.

Y en cuanto a políticas comerciales agresivas, el concepto de ” guerra comercial ” alimenta campañas políticas de las grandes potencias económicas que sirven de contrapeso para los efectos presuntamente negativos de la globalización económica sobre la justicia social.

En cambio los economistas librecambistas opinan que estas medidas favorecen los intereses particulares de algunas industrias y perjudican el interés general.

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