Qué es el nopal

El nopal es una planta del género Opuntia, originaria de América pero ahora extendida por otras áreas del planeta.

que es el nopal

En las zonas de habla catalana-valenciano, tiene muchos nombres populares, entre otros: chumbera o higuera palera en Valencia, higuera de India (Camp de Tarragona, Priorat, Ibiza y Alguer), Figuerassa, higuera de Mahón en la Cataluña del Norte o higuera de pico en Ibiza.

El nombre del género proviene de la ciudad griega Lòcrida Opúncia (Λοκροὶ Ἐπικνημίδιοι) y el epíteto del binomio proviene del latín ficus indica «higuera de la India» .

Morfología del nopal

Es un arbusto de tallos carnosos, muy ramificado, con las ramas constituidas por artículos de forma elíptica, aplanados, de 20 a 50 cm de largo por unos 10 a 30 cm de ancho y unos 2 o 3 cm de espesor, de color verde, llamadas palas o cladodios , que se encuentran superpuestos unos a otros.

En esta planta los cladodios toman la función fotosintetizadora , ya que las hojas son muy pequeñas, de unos 3 mm, y caen pronto. En su lugar, dentro de una pequeña área circular, aparecen las espinas, 1 o 2, largas y rígidas, rodeadas de otras muy pequeñas, finas y curvadas, que casi no se ven pero que si se tocan con los dedos se rompen y quedan clavadas en la piel .

Las flores son amarillas, grandes y muy vistosas, con numerosas piezas florales. La floración ocurre entre mayo y julio .

El fruto, llamado higo chumbo, es una baya espinosa ovoide, de 5 a 9 cm, rojiza cuando está madura. La fructificación se hace entre los meses de junio y agosto .

Localización

El nopal es originario de los desiertos del norte de México, donde se conoce como nopal. Se ha extendido a otras partes del planeta por la acción del hombre.

Actualmente se encuentra plantada en taludes y márgenes soleados, a menudo para hacer vallas, en casi todo el litoral mediterráneo. En los Países Catalanes ha convertido subespontáneo desde la costa norte hasta el sur valenciano.

Es común en las Islas Baleares . Figura en la lista de las 100 especies invasoras más dañinas de Europa.

Uso

Los higos chumbos se cosechan a finales del verano y en otoño. Hay que ir provisto de guantes para hacer la cosecha. Una vez peladas, se comen frescas, pero también se prepara jarabe y arrope, formas en que se evitan los huesos. En México se comen también las palas tiernas.

Otro uso, que motivó en gran parte su difusión en Canarias, el Norte de África y el Mediterráneo, es la cría de cochinillas para la producción de un pigmento rojo, el carmín, utilizado entre otros como colorante alimentario.

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